Biografía de Ralph Waldo Emerson

Ensayista americano

Ralph Waldo Emerson (25 de mayo de 1803 – 27 de abril de 1882) fue un ensayista, poeta y filósofo americano. Emerson es conocido como uno de los líderes del movimiento trascendentalista, que alcanzó su apogeo a mediados del siglo XIX en Nueva Inglaterra. Con su énfasis en la dignidad del individuo, la igualdad, el trabajo duro y el respeto por la naturaleza, la obra de Emerson sigue siendo influyente y pertinente hasta el día de hoy.

Hechos rápidos: Ralph Waldo Emerson

Conocido por: Fundador y líder del movimiento trascendentalista. Nació el 25 de mayo de 1803 en Boston, Massachusetts. Los padres: Ruth Haskins y el Rev. William Emerson. Murió el 27 de abril de 1882 en Concord, Massachusetts. Educación: Escuela Latina de Boston, Harvard College. Obras publicadas selectas: Naturaleza (1832), «El erudito americano» (1837), «Dirección de la escuela de la divinidad» (1838), Ensayos: Primera serie, incluyendo «Autosuficiencia» y «La Sobrealma» (1841), Ensayos: Segunda serie (1844).

Cónyuge(s): Ellen Louisa Tucker (m. 1829-su muerte en 1831), Lidian Jackson (m. 1835-su muerte en 1882) Niños: Waldo, Ellen, Edith, Edward Waldo. Cita destacada: «Permítame advertirle, en primer lugar, que vaya solo: rechace los buenos modelos, incluso los que son sagrados en la imaginación de los hombres, y se atreva a amar a Dios sin mediador ni velo».

La vida temprana y la educación (1803-1821)

Emerson nació el 25 de mayo de 1803 en Boston, Massachusetts, hijo de Ruth Haskins, hija de un próspero destilador de Boston, y del reverendo William Emerson, pastor de la Primera Iglesia de Boston e hijo del «ministro patriota de la Revolución» William Emerson Sr. Aunque la familia tuvo ocho hijos, sólo cinco vivieron hasta la edad adulta, y Emerson fue el segundo de ellos. Fue nombrado en honor al hermano de su madre, Ralph, y a la bisabuela de su padre, Rebecca Waldo.

Un abrigo para compartir entre los cinco

Ralph Waldo tenía sólo 8 años cuando su padre murió. La familia de Emerson no era rica; sus hermanos fueron burlados por tener sólo un abrigo para compartir entre los cinco, y la familia se mudó varias veces para quedarse con cualquier miembro de la familia y amigos que pudieran acomodarlos. La educación de Emerson se formó en varias escuelas de la zona; principalmente asistió a la Escuela Latina de Boston para aprender latín y griego, pero también asistió a un instituto local para estudiar matemáticas y escritura, y aprendió francés en una escuela privada.

Los niños y administrar el hogar

Ya a la edad de 9 años escribía poesía en su tiempo libre. En 1814, su tía Mary Moody Emerson regresó a Boston para ayudar con los niños y administrar el hogar, y su perspectiva calvinista, el temprano individualismo -con su creencia de que el individuo tiene tanto poder como responsabilidad– y la naturaleza trabajadora inspiraron claramente a Emerson durante toda su vida.

El Harvard College

A la edad de 14 años, en 1817, Emerson entró en el Harvard College, el miembro más joven de la clase de 1821. Su matrícula fue pagada parcialmente a través del «legado Penn», de la Primera Iglesia de Boston de la que su padre había sido pastor. Emerson también trabajó como asistente del presidente de Harvard John Kirkland, y ganó dinero extra dando clases particulares.

Enseñanza y Ministerio (1821-1832)

Era un estudiante poco notable, aunque ganó algunos premios de ensayo y fue elegido Poeta de la Clase. En esta época comenzó a escribir su diario, al que llamó «The Wide World», un hábito que duraría la mayor parte de su vida. Se graduó justo en la mitad de su clase de 59. Al graduarse, Emerson enseñó durante un tiempo en una escuela para mujeres jóvenes en Boston creada por su hermano William y que finalmente dirigió.

Una tranquila mediocridad de talentos

En este momento de transición, anotó en su diario que sus sueños de infancia «se están desvaneciendo y dando lugar a algunas opiniones muy sobrias y muy desagradables de una tranquila mediocridad de talentos y condición«. Decidió poco después dedicarse a Dios, en la larga tradición de su familia muy religiosa, y entró en la Escuela de Divinidad de Harvard en 1825.

Emerson se mudó al sur para recuperarse

Sus estudios fueron interrumpidos por la enfermedad, y Emerson se mudó al sur para recuperarse, trabajando en poesía y sermones. En 1827, regresó a Boston y predicó en varias iglesias de Nueva Inglaterra. En una visita a Concord, New Hampshire, conoció a la joven de 16 años Ellen Louisa Tucker, a la que amó profundamente y con la que se casó en 1829, a pesar de que sufría de tuberculosis. Ese mismo año se convirtió en ministro unitario de la Segunda Iglesia de Boston.

Su pastorado en septiembre de 1832

Apenas dos años después de su matrimonio, en 1831, Ellen murió a la edad de 19 años. Emerson estaba profundamente consternado por su muerte, visitando su tumba cada mañana e incluso abriendo su ataúd una vez. Se desilusionó con la iglesia, encontrándola ciegamente obediente a la tradición, repetitiva de las palabras de hombres muertos hace tiempo, y despectiva del individuo. Después de descubrir que no podía, en conciencia, ofrecer la comunión, renunció a su pastorado en septiembre de 1832.

El trascendentalismo y «El sabio de la Concordia» (1832-1837)

La naturaleza (1832) «The American Scholar» (1837) Al año siguiente, Emerson navegó a Europa, donde conoció a William Wordsworth, Samuel Taylor Coleridge, John Stuart Mill, y Thomas Carlyle, con quien entabló una amistad de por vida y cuyo individualismo romántico puede ser visto como una influencia en la obra posterior de Emerson. De vuelta en los EE.UU., conoció a Lydia Jackson y se casó con ella en 1835, llamándola «Lidian».

La frustración de Emerson

La pareja se estableció en Concord, Massachusetts, y comenzaron un matrimonio práctico y contento. Aunque el matrimonio estaba algo marcado por la frustración de Emerson con el conservadurismo de Lidian, y la frustración de ella con su falta de pasión y sus puntos de vista controvertidos y a veces casi heréticos, iba a durar unos sólidos y estables 47 años. La pareja tuvo cuatro hijos: Waldo, Ellen (llamada así por la primera esposa de Ralph Waldo, por sugerencia de Lidian), Edith y Edward Waldo.

La herencia de Ellen

En ese momento, Emerson recibía dinero de la herencia de Ellen, y pudo mantener a su familia como escritor y conferenciante gracias a ello. Desde Concord, Emerson predicó por toda Nueva Inglaterra y se unió a una sociedad literaria llamada el Simposio, o Club de Hedge, y que más tarde se transformó en el Club Trascendental, que discutió la filosofía de Kant, los escritos de Goethe y Carlyle, y la reforma del cristianismo.

Los círculos literarios locales

La predicación y los escritos de Emerson hicieron que se le conociera en los círculos literarios locales como «El Sabio de la Concordia». Al mismo tiempo, Emerson estaba estableciendo una reputación de desafiante del pensamiento tradicional, disgustado con la política americana y en particular con Andrew Jackson, así como frustrado por la negativa de la Iglesia a innovar.

Su filosofía de trascendentalismo

Escribió en su diario que nunca «pronunciará ningún discurso, poema o libro que no sea completa y peculiarmente mi trabajo». Durante este tiempo trabajaba constantemente para desarrollar sus ideas filosóficas y articularlas por escrito. En 1836 publicó Nature, que expresaba su filosofía de trascendentalismo y su afirmación de que la naturaleza está impregnada por Dios. Emerson mantuvo el impulso de su carrera; en 1837, dio un discurso en la Sociedad Phi Beta Kappa de Harvard, de la que había sido elegido miembro honorario.

Un estilo de escritura liberado

Titulado «El erudito americano», el discurso exigía que los americanos establecieran un estilo de escritura liberado de las convenciones europeas, y fue aclamado por Oliver Wendell Holmes Sr. como «la Declaración de Independencia intelectual». El éxito de Nature y «The American Scholar» sentaron las bases de la carrera literaria e intelectual de Emerson.

El trascendentalismo continuó: La esfera y los ensayos (1837-1844)

«Dirección de la Escuela de la Divinidad» (1838) Ensayos (1841) Ensayos: Segunda serie (1844) Emerson fue invitado en 1838 a la Escuela de Divinidad de Harvard para pronunciar el discurso de graduación, que se conoció como su divisivo e influyente «Discurso de la Escuela de Divinidad». En este discurso, Emerson afirmó que aunque Jesús era una gran figura, no era más divino que cualquier otro individuo.

La fe de la iglesia

Sugirió, en un verdadero estilo trascendentalista, que la fe de la iglesia estaba muriendo bajo su propio tradicionalismo, su creencia en los milagros, y su obsecuente alabanza a las figuras históricas, perdiendo de vista la divinidad del individuo. Esta afirmación fue indignante para la población protestante en general en ese momento, y Emerson no fue invitado de nuevo a Harvard hasta dentro de 30 años.

Sin embargo, esta controversia no desanimó a Emerson y su punto de vista en desarrollo. Él y su amiga, la escritora Margaret Fuller, sacaron el primer número de The Dial en 1840, la revista de los trascendentalistas. Su publicación dio plataforma a escritores tan notables como Henry David Thoreau, Bronson Alcott, W.E. Channing y los propios Emerson y Fuller.

Una gran acogida

A continuación, en marzo de 1841, Emerson publicó su libro Essays (Ensayos), que tuvo una gran acogida, incluso por parte del amigo de Emerson Thomas Carlyle en Escocia (aunque fue recibido, tristemente, con ambivalencia por su querida tía Mary Moody). Essays contiene algunas de las obras más influyentes y duraderas de Emerson, «Self-Reliance», así como «The Over-Soul» y otros clásicos.

Waldo, el hijo de Emerson, murió en enero de 1842, a causa de la devastación de sus padres. Al mismo tiempo, Emerson tuvo que asumir la dirección de la financieramente difícil Dial, ya que Margaret Fuller dimitió por falta de sueldo. En 1844 Emerson cerró la revista, debido a los continuos problemas financieros; a pesar de la creciente prominencia de Emerson, la revista simplemente no estaba siendo comprada por el público en general.

Una productividad implacable

Emerson, sin embargo, experimentó una productividad implacable a pesar de estos contratiempos, publicando Essays: Segunda Serie en octubre de 1844, incluyendo «Experiencia», que se basa en su tristeza por la muerte de su hijo, «El Poeta», y otro ensayo llamado «Naturaleza». Emerson también comenzó a explorar otras tradiciones filosóficas en esta época, leyendo una traducción inglesa del Bhagavad-Gita y registrando notas en su diario.

Después del Trascendentalismo: Poesía, escritos y viajes (1846-1856)

Emerson se había hecho muy amigo de Thoreau, a quien había conocido en 1837. En su panegírico, que Emerson pronunció después de su muerte en 1862, llamó a Thoreau su mejor amigo. De hecho, fue Emerson quien compró la tierra en Walden Pond en la que Thoreau llevó a cabo su famoso experimento. Poemas (1847) Reimpresión de ensayos: Primera Serie (1847) Naturaleza, discursos y conferencias (1849) Hombres representantes (1849) Margaret Fuller Ossoli (1852) Rasgos ingleses (1856).

Los trascendentalistas se estaba desvaneciendo

Para entonces la unidad entre los trascendentalistas se estaba desvaneciendo, ya que comenzaron a diferir en sus creencias sobre cómo lograr la reforma que tanto deseaban. Emerson decidió irse a Europa en 1846-1848, navegando a Gran Bretaña para dar una serie de conferencias, que fueron recibidas con gran aclamación. A su regreso publicó Representative Men, un análisis de seis grandes figuras y sus roles: Platón el filósofo, Swedenborg el místico, Montaigne el escéptico, Shakespeare el poeta, Napoleón el hombre de mundo y Goethe el escritor.

Una compilación de los escritos de su amiga Margaret Fuller

Sugirió que cada hombre era representativo de su tiempo y del potencial de todos los pueblos. Emerson también coeditó una compilación de los escritos de su amiga Margaret Fuller, que había muerto en 1850. Aunque esta obra, Memorias de Margaret Fuller Ossoli (1852), presentaba los escritos de Fuller, fueron en su mayoría reescritos y el libro fue publicado apresuradamente, ya que se creía que el interés por su vida y su trabajo no duraría.

Abolicionismo y Guerra Civil (1860-1865)

Cuando Walt Whitman le envió un borrador de sus Hojas de Hierba de 1855, Emerson le devolvió una carta alabando el trabajo, aunque más tarde retiraría su apoyo a Whitman. Emerson también publicó English Traits (1856), en el que discutió sus observaciones de los ingleses durante su viaje allí, un libro que tuvo una recepción mixta. La conducta de la vida (1860).

Los crecientes desacuerdos en la política nacional

A principios de la década de 1860, Emerson publicó La conducta de la vida (1860), donde comienza a explorar el concepto de destino, una ruta notablemente diferente de su anterior insistencia en la completa libertad del individuo. Emerson no fue ajeno a los crecientes desacuerdos en la política nacional de esta década. La década de 1860 le vio reforzar un apoyo ya potente y vocal al abolicionismo, una idea que claramente encajaba bien con su énfasis en la dignidad del individuo y la igualdad humana.

Una conferencia en Nueva Bedford

Incluso en 1845 ya se había negado a dar una conferencia en Nueva Bedford porque la congregación rechazaba la pertenencia a la población negra, y en la década de 1860, con la Guerra Civil en ciernes, Emerson adoptó una postura firme. Denunciando la posición sindicalista de Daniel Webster y oponiéndose ferozmente a la Ley de Esclavos Fugitivos, Emerson pidió la emancipación inmediata de los esclavos. Cuando John Brown dirigió la redada en Harper’s Ferry, Emerson lo recibió en su casa; cuando Brown fue colgado por traición, Emerson ayudó a recaudar dinero para su familia.

Años posteriores y muerte (1867-1882)

May-Day y otras piezas (1867) Sociedad y Soledad (1870) Parnassus (editor, 1875) Cartas y objetivos sociales (1876) En 1867 la salud de Emerson comenzó a declinar. Aunque no dejó de dar conferencias durante otros 12 años y viviría otros 15, comenzó a sufrir problemas de memoria, incapaz de recordar los nombres o las palabras incluso de objetos comunes. Sociedad y Soledad (1870) fue el último libro que publicó por su cuenta; el resto contó con la ayuda de sus hijos y amigos, incluyendo Parnaso, una antología de poesía de escritores tan variados como Anna Laetitia Barbauld, Julia Caroline Dorr, Henry David Thoreau y Jones Very, entre otros.

El cementerio de Sleepy Hollow

En 1879, Emerson dejó de aparecer en público, demasiado avergonzado y frustrado por sus dificultades de memoria. El 21 de abril de 1882, Emerson fue diagnosticado con neumonía. Murió seis días después en Concord el 27 de abril de 1882 a la edad de 78 años. Fue enterrado en el cementerio de Sleepy Hollow, cerca de las tumbas de sus queridos amigos y de muchas grandes figuras de la literatura americana.

Legado

Emerson es una de las más grandes figuras de la literatura americana; su obra ha influido en un grado increíble en la cultura y la identidad americanas. Considerado radical en su época, Emerson fue a menudo etiquetado como ateo o hereje cuyas peligrosas opiniones intentaban eliminar la figura de Dios como «padre» del universo y suplantarlo con humanidad. Aún así, Emerson disfrutó de fama literaria y gran respeto, y especialmente en la última mitad de su vida fue aceptado y celebrado tanto en los círculos radicales como en los establecidos.

Importantes figuras como Nathaniel Hawthorne

Fue amigo de importantes figuras como Nathaniel Hawthorne (aunque él mismo estaba en contra del trascendentalismo), Henry David Thoreau y Bronson Alcott (destacado educador y padre de Louisa May), Henry James Sr. (padre del novelista Henry y del filósofo William James), Thomas Carlyle y Margaret Fuller, entre muchos otros. También tuvo una marcada influencia en las generaciones posteriores de escritores. Como se ha señalado, el joven Walt Whitman recibió su bendición, y Thoreau fue un gran amigo y discípulo suyo.

Un canónigo y el poder radical

Mientras que durante el siglo XIX Emerson era visto como un canónigo y el poder radical de sus puntos de vista era menos apreciado, el interés particularmente en el peculiar estilo de escritura de Emerson ha revivido en los círculos académicos. Además, sus temas de trabajo duro, la dignidad del individuo y la fe forman parte de los fundamentos de la comprensión cultural del Sueño Americano, y es probable que todavía sea una gran influencia en la cultura americana hasta el día de hoy. Emerson y su visión de la igualdad, la divinidad humana y la justicia son celebrados en todo el mundo.

 

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