Biografía de Philo Farnsworth

Inventor americano

Philo Farnsworth (19 de agosto de 1906 – 11 de marzo de 1971) fue un inventor estadounidense conocido por su invento de 1927 del primer sistema de televisión completamente funcional y totalmente electrónico. Con más de 300 patentes estadounidenses y extranjeras en vida, Farnsworth también contribuyó a importantes desarrollos en la fusión nuclear, el radar, los dispositivos de visión nocturna, el microscopio electrónico, las incubadoras de bebés y el telescopio infrarrojo.

Hechos rápidos: Philo Farnsworth

Nombre completo: Philo Taylor Farnsworth II. Conocido por: Inventor americano y pionero de la televisión. Nació el 19 de agosto de 1906 en Beaver, Utah. Los padres: Lewis Edwin Farnsworth y Serena Amanda Bastian. Murió: 11 de marzo de 1971 en Salt Lake City, Utah. La educación: Universidad Brigham Young (sin título). Patente: US1773980A-Sistema de televisión.

Los Inventores Nacionales

Premios y honores: Inducido en el Salón de la Fama de los Inventores Nacionales y en el Salón de la Fama de la Academia de Televisión. Esposa: Elma «Pem» Gardner. Niños: Philo T. Farnsworth III, Russell Farnsworth, Kent Farnsworth, y Kenneth Farnsworth. Philo Farnsworth nació en una pequeña cabaña de troncos en Beaver, Utah, el 19 de agosto de 1906. En 1918, la familia se mudó a la granja de un pariente cerca de Rigby, Idaho.

Los comienzos de la vida

Como un curioso niño de 12 años con sed de conocimiento, Farnsworth tuvo largas discusiones con los reparadores que vinieron a trabajar en el generador eléctrico que alimentaba las luces de la casa de la familia y las máquinas de la granja. Pronto, Farnsworth fue capaz de arreglar el generador por sí mismo. Arreglando y acoplando un motor eléctrico desechado, simplificó su tarea diaria de girar la manivela de la lavadora manual de su madre. Su primera conversación telefónica con un pariente estimuló el interés inicial de Farnsworth en las comunicaciones electrónicas a larga distancia.

Educación

Como estudiante de la escuela secundaria Rigby, Farnsworth sobresalió en química y física. Discutió sus ideas para un sistema de televisión electrónica con sus profesores de ciencias y química, llenando varias pizarras con dibujos para demostrar cómo funcionaría su idea. Uno de estos dibujos se usaría más tarde como prueba en un pleito por interferencia de patentes entre Farnsworth y la RCA.

Farnsworth se mudó con su familia a Provo, Utah, en 1932. Al año siguiente, su padre murió, y Farnsworth, de 18 años, tuvo que mantenerse a sí mismo, a su madre y a su hermana Agnes. Se graduó de la Escuela Secundaria Brigham Young en junio de 1924 y pronto fue aceptado en la Academia Naval de los Estados Unidos en Annapolis, Maryland.

La Universidad Brigham Young

Sin embargo, cuando Farnsworth se enteró de que ser un oficial de la marina significaba que el gobierno sería el propietario de sus futuras patentes, ya no quiso asistir a la academia. Obtuvo una baja honorable en pocos meses. Farnsworth regresó a Provo, donde asistió a conferencias de ciencia avanzada en la Universidad Brigham Young, recibiendo una certificación completa como electricista y técnico de radio del Instituto Nacional de Radio en 1925.

El camino a la innovación

Mientras daba conferencias en BYU, Farnsworth conoció y se enamoró de la estudiante de Provo High School Elma «Pem» Gardner. Pem trabajó estrechamente con Farnsworth en sus inventos, incluyendo el dibujo de todos los bocetos técnicos para la investigación y las solicitudes de patentes. Cliff, el hermano de Pem, compartía el interés de Farnsworth por la electrónica.

El negocio fracas

Los dos hombres decidieron mudarse a Salt Lake City y abrir un negocio de reparación de radios y electrodomésticos. El negocio fracasó, pero Farnsworth hizo importantes conexiones en Salt Lake City. Conoció a dos destacados filántropos de San Francisco, Leslie Gorrell y George Everson, y los convenció de que financiaran sus primeras investigaciones sobre la televisión.

Una televisión totalmente electrónica

Con un respaldo financiero inicial de 6.000 dólares, Farnsworth estaba listo para empezar a convertir sus sueños de una televisión totalmente electrónica en realidad. Farnsworth y Pem se casaron el 27 de mayo de 1926. Poco después, la nueva pareja se mudó a San Francisco, donde Farnsworth instaló su nuevo laboratorio en el 202 de la calle Green. En pocos meses, Farnsworth había hecho suficientes progresos como para que sus patrocinadores, Gorrell y Everson, acordaran que debía solicitar patentes.

El Sistema de Televisión Electrónica

Pioneros del ingeniero escocés John Logie Baird en 1925, los pocos sistemas mecánicos de televisión que se utilizaban entonces empleaban discos giratorios con agujeros para escanear la escena, generar la señal de vídeo y mostrar la imagen. Estos sistemas mecánicos de televisión eran engorrosos, estaban sujetos a frecuentes averías y sólo eran capaces de producir imágenes borrosas de baja resolución.

Los discos giratorios

Farnsworth sabía que la sustitución de los discos giratorios por un sistema de escaneo totalmente electrónico produciría mejores imágenes para su transmisión a un receptor. El 7 de septiembre de 1927, la solución de Farnsworth, el tubo de la cámara del disector de imágenes, transmitió su primera imagen – una sola línea recta – a un receptor en otra habitación de su laboratorio de San Francisco.

«La línea era evidente esta vez», escribió Farnsworth en sus notas, añadiendo, «Se podían transmitir líneas de varios anchos, y cualquier movimiento en ángulos rectos a la línea era fácilmente reconocido».En 1985, Pem Farnsworth recordó que mientras los ayudantes de laboratorio de Farnsworth miraban la imagen en un silencio aturdido, su marido exclamó simplemente: «¡Ahí está, la televisión electrónica!»

Su sistema a la prensa

El 3 de septiembre de 1928, Farnsworth demostró su sistema a la prensa. Como sus patrocinadores le habían estado acosando para saber cuándo verían dinero real de la investigación que habían estado financiando, Farnsworth eligió apropiadamente un signo de dólar como la primera imagen mostrada. En 1929, Farnsworth mejoró aún más su diseño eliminando un generador de energía motorizado, dando como resultado un sistema de televisión sin partes mecánicas.

Las primeras imágenes televisivas

Ese mismo año, Farnsworth transmitió las primeras imágenes televisivas en vivo de una persona, una imagen de tres pulgadas y media de su esposa Pem. Para cuando realizó una demostración pública de su invento en el Instituto Franklin de Filadelfia el 25 de agosto de 1934, Farnsworth había obtenido la patente estadounidense Nº 1.773.980 para un «Sistema de Televisión».

La Universidad de Pensilvania

Farnsworth comenzó a transmitir programas de televisión programados desde su laboratorio en 1936. Al mismo tiempo, ayudó a los biólogos de la Universidad de Pensilvania a perfeccionar un método de pasteurización de la leche utilizando el calor de un campo eléctrico de radiofrecuencia en lugar de agua caliente o vapor. Más tarde inventó un rayo de radar mejorado que ayudó a los barcos y aviones a navegar en todas las condiciones climáticas.

Vladimir Zworykin y las guerras de patentes

En 1930, la Corporación de Radio de América (RCA) envió al jefe de su proyecto de televisión electrónica, Vladimir Zworykin, a reunirse con Farnsworth en su laboratorio de San Francisco. Zworykin, que también era inventor, encontró que el tubo de la cámara del disector de imágenes de Farnsworth era superior al suyo. Convenció a la RCA para que le ofreciera a Farnsworth 100.000 dólares (más de 1,4 millones de dólares hoy) por sus diseños, pero Farnsworth rechazó la oferta.

El fabricante de radio Philadelphia Storage Battery Company

Esto molestó a sus patrocinadores originales, que querían ser comprados por RCA. En 1931, Farnsworth se trasladó a Filadelfia para trabajar para el fabricante de radio Philadelphia Storage Battery Company (Philco). Se marchó dos años después para crear su propia empresa, Farnsworth Television. Mientras tanto, la RCA, todavía enfadada por el rechazo de Farnsworth a su oferta de compra, presentó una serie de demandas por interferencia de patentes contra él, alegando que la patente del «iconoscopio» de 1923 de Zworykin reemplazaba los diseños patentados de Farnsworth.

En 1934, después de que la RCA no presentara ninguna prueba de que Zworykin había producido realmente un tubo transmisor en funcionamiento antes de 1931, la Oficina de Patentes de EE.UU. concedió a Farnsworth el crédito por la invención del disector de imágenes de televisión. En 1937, Farnsworth Television y American Telephone & Telegraph (AT&T) se asociaron y acordaron utilizar las patentes de cada uno.

Los fondos del acuerdo de AT&T

En 1938, con los fondos del acuerdo de AT&T, Farnsworth reorganizó su antigua Farnsworth Television en Farnsworth Television and Radio y compró la fábrica del fabricante de fonógrafos Capehart Corporation en Fort Wayne, Indiana, para fabricar tanto televisores como radios. En 1939, la RCA acordó pagar a Farnsworth regalías por el uso de sus componentes patentados en sus sistemas de televisión.

Carrera posterior

Aunque Farnsworth prevaleció sobre Zworykin y la RCA, los años de batallas legales le pasaron factura. Después de sufrir una crisis nerviosa en 1939, se trasladó a Maine para recuperarse. Con la investigación televisiva suspendida por la Segunda Guerra Mundial, Farnsworth obtuvo un contrato del gobierno para hacer cajas de madera para municiones. En 1947, Farnsworth se mudó de nuevo a Fort Wayne, Indiana, donde su Corporación de Televisión y Radio Farnsworth produjo sus primeros aparatos de televisión disponibles en el mercado.

Un empleado de ITT

Sin embargo, cuando la compañía tuvo dificultades, fue comprada por International Telephone and Telegraph (ITT) en 1951. Ahora técnicamente un empleado de ITT, Farnsworth continuó su investigación en su sótano de Fort Wayne. Del laboratorio que apodó «la cueva» surgieron varios desarrollos relacionados con la defensa, incluyendo un sistema de radar de alerta temprana, dispositivos para detectar submarinos, equipo mejorado de calibración de radar y un telescopio de visión nocturna infrarroja.

Un control seguro del tráfico aéreo

Quizás el invento más significativo de Farnsworth en el ITT, su proyector PPI, mejoró los sistemas de radar de «barrido circular» existentes para permitir un control seguro del tráfico aéreo desde el suelo. Desarrollado en la década de 1950, el Proyector PPI de Farnsworth sirvió como base para los sistemas de control de tráfico aéreo actuales. En reconocimiento a su trabajo, ITT acordó financiar al menos parcialmente la investigación de Farnsworth en su otra fascinación de larga data: la fusión nuclear.

El primer dispositivo

Introducido a finales de los años 60, su fusor Farnsworth-Hirsch fue aclamado como el primer dispositivo que se demostró capaz de producir reacciones de fusión nuclear. Se esperaba que pronto se convertiría en una fuente de energía alternativa. Sin embargo, el fusor Farnsworth-Hirsch, al igual que otros dispositivos similares de la época, era incapaz de sostener una reacción nuclear durante más de treinta segundos. A pesar de su fracaso como fuente de energía, el fusor de Farnsworth sigue siendo utilizado hoy en día como una fuente práctica de neutrones, especialmente en el campo de la medicina nuclear.

Más tarde la vida y la muerte

A principios de 1967, Farnsworth, que nuevamente sufría enfermedades relacionadas con el estrés, se le permitió retirarse por razones médicas de la ITT. Esa primavera, se mudó con su familia a Utah para continuar su investigación sobre la fusión en BYU. Además de otorgarle un doctorado honorario, la BYU le dio a Farnsworth espacio de oficina y un laboratorio subterráneo de concreto para trabajar.

Los salarios y alquilar el equipo

En 1968, el recién formado Philo T. Farnsworth Associates (PTFA) ganó un contrato con la Administración Nacional de Aeronáutica y Espacio (NASA). Sin embargo, cuando en diciembre de 1970, la PTFA no consiguió la financiación necesaria para pagar los salarios y alquilar el equipo, Farnsworth y Pem se vieron obligados a vender sus acciones de ITT y a cobrar en efectivo la póliza de seguros de Philo para mantener la empresa a flote. Con los bancos embargando su equipo, y las puertas de su laboratorio cerradas por el Servicio de Impuestos Internos hasta que se pagaran los impuestos atrasados, la PTFA se disolvió en enero de 1971.

El estrés a lo largo de su vida

Después de haber luchado con brotes de depresión relacionados con el estrés a lo largo de su vida, Farnsworth comenzó a abusar del alcohol en sus últimos años. Como resultado, se enfermó gravemente de neumonía y murió a la edad de 65 años el 11 de marzo de 1971, en Salt Lake City. Hasta su muerte en 2006, la esposa de Farnsworth, Pem luchó para asegurar el lugar de su marido en la historia. Habiendo siempre dado a Pem igual crédito por crear la televisión moderna, Farnsworth dijo, «mi esposa y yo comenzamos esta televisión».

Legado y honores

Aunque sus inventos nunca hicieron de Philo Farnsworth un hombre rico, sus sistemas de televisión se mantuvieron en uso durante años. A finales del siglo XX, el tubo de cámara de vídeo que había concebido en 1927 había evolucionado a los dispositivos de acoplamiento de carga que se utilizan en la televisión de difusión hoy en día. Farnsworth había previsto que la televisión fuera un medio asequible para difundir información y conocimientos vitales a los hogares de todo el mundo.

La revista Collier’s Weekly

De los logros de Farnsworth, la revista Collier’s Weekly escribió en 1936, «Uno de esos hechos sorprendentes de la vida moderna que simplemente no parecen posibles, a saber, la televisión con exploración eléctrica que parece destinada a llegar a su hogar el próximo año, fue en gran parte dada al mundo por un muchacho de diecinueve años de Utah … Hoy, con apenas treinta años, está poniendo en sus oídos el mundo especializado de la ciencia».

Entre los homenajes a Farnsworth figuran su incorporación al Salón de la Fama de los Inventores Nacionales en 1984, al Salón de la Fama de los Pioneros de la Radiodifusión de Filadelfia en 2006 y al Salón de la Fama de la Academia de Televisión en 2013. Una estatua de bronce de Farnsworth se encuentra en la Colección del Salón Nacional de Estatuas en el edificio del Capitolio de los Estados Unidos en Washington, D.C.

La esposa de Farnsworth

En una entrevista televisiva de 2006, la esposa de Farnsworth, Pem, reveló que después de todos sus años de duro trabajo y batallas legales, uno de los momentos de mayor orgullo de su marido llegó finalmente el 20 de julio de 1969, cuando vio la transmisión televisiva en directo de los primeros pasos del astronauta Neil Armstrong en la luna. Cuando le preguntaron sobre ese día, Pem recordó: «Phil se volvió hacia mí y dijo: ‘Eso ha hecho que todo valga la pena'»

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